Un nuevo método de edición de genes está proporcionando una forma precisa de modificar los cultivos con la esperanza de hacer que produzcan más alimentos y resistan la sequía y la enfermedad de manera más efectiva. La investigación del año pasado ha demostrado que las plantas resultantes no tienen rastros de ADN extraño, lo que hace posible que no se enmarquen en las reglamentaciones vigentes que regulan los organismos genéticamente modificados y eludirá muchas de las preocupaciones del consumidor sobre estos OMG.

La tecnología se conoce como CRISPR y las plantas modificadas con ella están brotando en invernaderos de laboratorio en todo el mundo. Un laboratorio de China ya lo utilizó para crear un trigo resistente a los hongos; varios grupos en China están utilizando la técnica del arroz en un esfuerzo por aumentar los rendimientos; y un grupo en el Reino Unido lo ha utilizado para modificar un gen en la cebada que ayuda a controlar la germinación de las semillas, lo que podría ayudar a los esfuerzos para producir variedades resistentes a la sequía. De hecho, debido a que es tan fácil de hacer y las plantas podrían evitar el largo y costoso proceso regulatorio asociado con los OGM, el método está siendo utilizado cada vez más por laboratorios de investigación, pequeñas empresas y plantadores públicos que no están dispuestos a asumir los costos y riesgos de los convencionales Ingeniería genética.

La técnica de edición genética podría ser crítica para ayudar a los científicos a mantenerse al día con los microbios en constante evolución que atacan los cultivos, dice Sophien Kamoun, quien dirige un grupo de investigación en el Sainsbury Lab en Norwich, Inglaterra, que aplica la tecnología a patatas, tomates, y otros cultivos para combatir enfermedades fúngicas. “Lleva millones de dólares y muchos años de trabajo pasar por el proceso regulatorio”, dice Kamoun. “Pero los patógenos no se sientan y te esperan; siguen evolucionando y cambiando “.

Una versión de CRISPR que él desarrolló conjuntamente allanó el camino para el trabajo reciente sobre la cebada y una planta parecida al brócoli en el John Innes Center, un centro de investigación en ciencias vegetales también en Norwich. Kamoun y sus colegas demostraron que la segunda generación de algunas de las plantas editadas no contiene el ADN extraño que se había utilizado para crear la primera generación. (Aunque CRISPR no requiere insertar genes extraños, generalmente utiliza fragmentos de material genético bacteriano para dirigir la edición). Mientras tanto, un grupo de la Universidad Nacional de Seúl ha evitado dejar material genético extraño incluso en plantas de primera generación.

Las grandes y pequeñas empresas están surgiendo. DuPont Pioneer ya ha invertido en Caribou Biosciences, la startup CRISPR cofundada por Jennifer Doudna, una de las inventoras de la tecnología, y la está utilizando en experimentos con maíz, soja, trigo y arroz. Espera vender semillas criadas con tecnología CRISPR en tan solo cinco años.

La gran pregunta es si los cultivos de CRISPR se regirán por las mismas regulaciones que los OGM. El Departamento de Agricultura de los EE. UU. Ya ha dicho que algunos ejemplos de maíz, papas y soja editados genéticamente (editados con un método diferente, conocido como TALEN) no están sujetos a las reglamentaciones vigentes. Pero tanto los Estados Unidos como la Unión Europea, más restrictiva, están realizando revisiones de las regulaciones actuales. Y las autoridades chinas no han dicho si permitirán que se siembren los cultivos.

Edición genética en plantas

  • Avance La capacidad de editar de forma económica y precisa genomas de plantas sin dejar atrás ADN extraño.
  • Por qué importa Tenemos que aumentar la productividad agrícola para alimentar a la creciente población mundial, que se espera llegue a 10 mil millones para 2050.
  • Jugadores clave en cultivos de ingeniería: el Laboratorio Sainsbury y el Centro John Innes, Norwich, Reino Unido
    – Universidad Nacional de Seúl
    – Universidad de Minnesota
    – Instituto de Genética y Biología del Desarrollo, Beijing

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