Hace tiempo que se sabe que el virus VIH, que causa el SIDA, ataca y desactiva las células del sistema inmunitario, que son responsables de luchar contra los microorganismos invasores y de suprimir los cánceres malignos. Más recientemente, los investigadores también descubrieron que el VIH no solo ataca a las células inmunes en el torrente sanguíneosino también en el cerebro y la médula espinal y que  VIH puede permanecer inactivo en el cuerpo de una persona durante muchos años.

Mi mentor, el Dr. Habibeh Khoshbouei , ha estado trabajando en este problema y ha aprendido que una consecuencia del VIH en el cerebro es que las enfermedades relacionadas con la edad se desarrollan mucho antes . Esto incluye afecciones neurológicas como el Alzheimer y la enfermedad de Parkinson , así como una mayor susceptibilidad a la adicción a las drogas .

Nuestro laboratorio quería saber por qué.

Durante más de 20 años, poderosas combinaciones de medicamentos antirretrovirales han estado disponibles para tratar a las personas con infección por VIH, y estos agentes han aumentado dramáticamente la esperanza de vida para los pacientes infectados por el VIH de 36 a 49 años de edad.

Aunque las terapias antirretrovirales combinatorias (CART) reducen las cargas virales a niveles indetectables en la sangre, el VIH puede ocultarse en el sistema nervioso central, donde se puede integrar en los genomas de las células cerebrales llamadas microglia , las células inmunes del cerebro.

En el cerebro, el VIH continúa produciendo proteínas virales y daña tanto las células infectadas como las no infectadas en el cerebro, lo que aumenta el riesgo de demencia, adicción y otros problemas neurológicos. Todas las personas con VIH experimentarán esto, ya que el VIH se integra en el genoma y el CART tiene problemas para cruzar al cerebro. La pregunta es: ¿por qué?

Para responder a esto, usamos un mouse en el que podemos controlar los niveles de proteína viral del VIH para probar el vínculo entre la infección por el VIH y la enfermedad neurológica.

Nuestro laboratorio descubrió que una proteína del VIH, llamada Tat del VIH-1, reduce el nivel de una proteína importante requerida para la producción de una dopamina, un neurotransmisor , en el cerebro.

La dopamina es producida por neuronas en el sistema nervioso central y por células inmunes en la sangre. Utilizando un microscopio confocal para ver detalles finos, mis colegas y yo examinamos cuidadosamente las áreas productoras de dopamina en los cerebros de los ratones que contienen la proteína Tat del VIH-1 y nos sorprendimos al descubrir que las neuronas estaban vivas. Pero, muchos que normalmente producen dopamina no pudieron producir tanto. También descubrimos que una enzima necesaria para producir dopamina, llamada tirosina hidroxilasa, ya no era detectable en algunas neuronas. Esto sugiere que los ratones no pueden producir tanta dopamina.

Cuando las células microgliales secretan la proteína Tat del VIH-1, es capaz de entrar en las neuronas de la dopamina y disminuir su actividad para que produzcan menos dopamina. Eso reduce su capacidad de comunicarse con otras células en el cerebro, lo que puede alterar la capacidad de moverse y recompensar comportamientos relacionados. Además, los bajos niveles de dopamina en un área del cerebro llamada sustancia negra son un sello distintivo de la enfermedad de Parkinson y predisponen a los pacientes a la depresión y la adicción a drogas como la metanfetamina y la cocaína. .

Los resultados de nuestra investigación, publicados en la revista Glia , revelan cómo los pacientes con VIH son más vulnerables a las afecciones neurológicas y neuropsiquiátricas que de alguna manera están vinculadas a la alteración de los niveles de dopamina en el cerebro.

Claramente hay más para tratar el VIH que reducir los niveles del virus en la sangre. La comunidad médica necesita tratamientos que reviertan las consecuencias a largo plazo de la infección por VIH en el cerebro.

https://www.youtube.com/watch?v=dfn8UnGlp_g

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