La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es una enfermedad pulmonar crónica que hace que la respiración sea cada vez más difícil. La enfermedad afecta a alrededor de 11 millones de personas en los Estados Unidos, y es la tercera causa de muerte en el país, según la American Lung Association .

La EPOC se considera la intersección de tres afecciones relacionadas: bronquitis crónica, asma crónica y enfisema. El Dr. Neal Chaisson, que ejerce la medicina pulmonar en la Clínica Cleveland, le dijo a Live Science.

La EPOC hace que sea más difícil respirar al reducir el flujo de aire a través de los pulmones. La inflamación puede reducir el flujo de aire (las vías respiratorias pueden engrosarse y perder calidad elástica), destruyen el tejido pulmonar y bloquean el moco, según la American Lung Association.

Los síntomas de la EPOC suelen ser más pronunciados con el tiempo y no aparecen hasta que el paciente tiene alrededor de 40 años. A menudo, las personas no reconocen los síntomas de la EPOC hasta etapas posteriores de la enfermedad.

De acuerdo con la Clínica Mayo , los síntomas incluyen:

  • Opresión en el pecho
  • Falta de aliento
  • Azul de los labios o las camas de uña
  • Sibilancias
  • La necesidad de aclarar la garganta del moco a primera hora de la mañana
  • Una tos crónica que puede producir moco
  • Infecciones respiratorias frecuentes
  • Falta de energía
  • Pérdida de peso involuntaria (en etapas posteriores)
  • Hinchazón en tobillos, pies o piernas

Los síntomas pueden empeorar por unos días y volverse más manejables, luego empeorar nuevamente.

Además de considerar los síntomas, un médico también puede realizar una prueba de función pulmonar, radiografía de tórax, tomografía computarizada de los pulmones y análisis de gases arteriales para diagnosticar la EPOC.

La EPOC es causada por la exposición a largo plazo a gases irritantes o partículas. En las naciones desarrolladas, la causa más común es el humo del cigarrillo, aunque solo entre el 20 y el 30 por ciento de los fumadores crónicos pueden desarrollar una EPOC clínicamente aparente, según la Clínica Mayo. En el mundo en desarrollo, la exposición a los humos provenientes de la quema de combustible para cocinar y calentar en hogares mal ventilados es una causa común. Un trastorno genético llamado deficiencia de alfa-1 antitripsina también puede causar EPOC. Este trastorno es la falta de una proteína llamada alfa-1 antitripsina; la ausencia de esta proteína puede dañar los pulmones.

Otras condiciones que a menudo contribuyen a la EPOC incluyen enfisema (la destrucción de los alvéolos por el humo del cigarrillo, gases irritantes y partículas) y bronquitis crónica (inflamación del revestimiento de los bronquios), según la Clínica Mayo.

No hay cura para la EPOC, pero puede tratarse. Las personas con EPOC tienen un mayor riesgo de desarrollar enfermedades del corazón, cáncer de pulmón y otras afecciones, según la Clínica Mayo. Entonces, la prevención de otras enfermedades y la regulación de los síntomas es clave.

Se alienta a los pacientes con EPOC a dejar de fumar y, a menudo, se les administran medicamentos para ayudar con los síntomas y complicaciones de la enfermedad. Algunos medicamentos incluyen esteroides orales, inhibidores de la fosfodiesterasa-4, teofilina y antibióticos. Los broncodilatadores, que administran medicamentos a los pulmones con un inhalador, a menudo se usan para relajar los conductos de aire y facilitar la respiración. Los medicamentos con corticosteroides inhalados también se pueden usar para reducir la inflamación y prevenir el empeoramiento de la inflamación. Aquellos con EPOC más progresiva también pueden necesitar oxigenoterapia.

Los médicos también pueden recetar rehabilitación pulmonar o cirugía para aliviar los síntomas. A veces, las personas con EPOC reciben trasplantes de pulmón. Los investigadores también están experimentando con el cultivo de nuevos pulmones a partir de células madre . Tales células extraídas de la sangre o médula ósea del paciente a veces se usan como un tratamiento para curar el tejido pulmonar dañado.

Contactado por Live Science, el Dr. Jonathan Parsons, médico del Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio, tenía estos consejos para mantener los pulmones sanos:

  • Abstención total de fumar. Es lo peor que alguien puede hacerle a sus pulmones. Incluso el humo de segunda mano es dañino.
  • Abogar por aire limpio. Si bien el aire de EE. UU. Es más limpio que en el pasado, millones de estadounidenses aún viven en áreas donde la contaminación del aire es una amenaza para la salud. Los pacientes con enfermedad pulmonar crónica como asma o EPOC deben intentar minimizar la exposición al aire de baja calidad.
  • Ejercicio. Por sí solo, no fortalecerá los pulmones, pero el ejercicio permite que los pulmones suministren más eficientemente al corazón y los músculos el oxígeno necesario.
  • Coma alimentos con alto contenido de antioxidantes, como bayas, otras frutas con cáscara, verduras de hoja verde, batatas, nueces, jugo de granada e incluso vino tinto y café, con moderación. Algunas pruebas respaldan que comer tales alimentos (particularmente vegetales) es bueno para los pulmones.
  • Use equipo de protección (máscara) cuando esté expuesto a amenazas a los pulmones en el trabajo (es decir, polvo, partículas, humos de pintura y escape de diesel).
  • Obtenga una vacuna anual contra la gripe para prevenir una infección respiratoria.
  • Haga que su casa sea examinada para detectar radón. Este gas radiactivo natural se produce por la descomposición del uranio en el suelo. El radón típicamente se filtra en una casa a través de grietas en los cimientos y las paredes.
  • Tome el medicamento que le recetaron para tratar la EPOC según las indicaciones.

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