El brote de Ébola en la República Democrática del Congo (RDC) se está extendiendo, pero esta vez, hay una vacuna.

Los nuevos casos del notorio virus, que causó la muerte de más de 11,000 personas en el brote de 2014 en África Occidental , se documentaron por primera vez a principios de abril en la provincia rural Equateur de la República Democrática del Congo, según la Organización Mundial de la Salud (OMS). Un brote fue declarado oficialmente el 8 de mayo.

Ayer (17 de mayo), el primer caso se confirmó en Mbandaka, una ciudad de 1,2 millones de personas, informó la BBC .

Pero a diferencia del brote de 2014, los equipos de respuesta están armados esta vez con una vacuna . Hasta el momento, alrededor de 4.000 dosis del medicamento, llamadas rVSV-ZEBOV, han sido entregadas a la capital, Kinshasa, según Reuters. . La misma vacuna se utilizó para contener un brote más pequeño en Guinea en 2016, y tuvo resultados prometedores.

Pero incluso con la vacuna en mano, ¿qué tan rápido pueden los funcionarios de salud proteger a las personas? Según Martin Hibberd, profesor de enfermedades infecciosas emergentes en la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres (LSHTM), el brote actual pondrá a prueba la vacuna todavía nueva.

«La vacuna pareció funcionar muy bien en el último brote» en Guinea, dijo Hibberd, cuyo equipo de LSHTM colaboró ​​en la evaluación del enfoque de vacunación adoptado en ese brote. Como resultado, «todos esperan que funcione igual de bien en este [brote]». [ 10 enfermedades mortales que saltaban entre especies ]

Aún así, «hay una serie de desafíos para usar este tipo de vacuna, especialmente en esta etapa», agregó.

La forma en que se usa la vacuna es bastante diferente de cómo funcionan los programas de vacunación estándar, dijo Hibberd a Live Science. En lugar de vacunar a una población sana para proteger a las personas de un futuro encuentro con una enfermedad, en el caso del Ébola , los equipos de respuesta están vacunando a personas que probablemente ya hayan estado expuestas al virus.

«Eso te da una ventana de tiempo muy pequeña» después de que se administra la vacuna para que el cuerpo genere suficientes anticuerpos para combatir el virus, dijo Hibberd. Esencialmente, el cuerpo debe producir estos anticuerpos más rápido de lo que el virus puede replicarse dentro del cuerpo, dijo.

Y debido a que los equipos de respuesta no le están dando la vacuna a todos, sino solo a aquellos que piensan que han estado expuestos, se requiere mucho trabajo de detective para rastrear a estas personas.

Este enfoque de vacunación llamado «profiláctico de anillo» requiere rastrear a cada persona que tuvo contacto con una persona infectada y darles la vacuna. Luego, los funcionarios de salud también tienen la intención de localizar y vacunar a cada persona que entró en contacto con personas en el primer «círculo» de personas. [ Los 9 virus más mortales de la Tierra ]

La OMS planea enviar, en total, más de 7,500 dosis de la vacuna a la República Democrática del Congo, que es suficiente para cubrir 50 anillos de 150 personas cada uno.

(Los trabajadores de la salud que operan en las áreas afectadas que están en alto riesgo de contraer la enfermedad también serán vacunados).

Además, los equipos de tierra que operan en la zona se enfrentan a desafíos importantes, según el Director General de la OMS, el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus. La mayoría de los casos se encuentran en áreas remotas, algunas de las cuales solo son accesibles en helicóptero, dijo Tedros durante una conferencia de prensa hoy (18 de mayo).

Esto podría plantear más problemas para el programa de vacunación. La vacuna rVSV-ZEBOV necesita almacenarse a menos 112 grados Fahrenheit (menos 80 grados Celsius), un desafío significativo para los equipos de respuesta móvil y los hospitales de campaña que operan en ambientes tropicales, dijo Hibberd.

«Uno de los problemas es, sin duda, el suministro de electricidad», dijo Hibberd, quien espera que su equipo participe en la lucha contra el brote ayudando a rastrear los contactos de los infectados.

Hibberd elogió la respuesta de la OMS al brote actual y dijo que estaba optimista de que la enfermedad se controlará.

«Estoy muy interesado en que hayamos aprendido del último brote y en realidad estamos haciendo un esfuerzo para contenerlo mientras es pequeño», dijo.

Hibberd agregó que si la vacuna resulta efectiva en el brote actual, se podrían considerar programas de vacunación generalizados para proteger a las poblaciones de los países africanos en riesgo de Ébola.

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